Club Santa Ponça, Mallorca, Islas Balleares *

Mallorca is - despite much of the bad press it has received in the years past, one of our favorite places to go for a quick holiday. If you stay away from Arenal - for me a place on the same “desirable” level as Alicante - the island has some truly incredible locations to offer.
Santa Ponça isn’t necessarily one of them - it does have a nice beach, but the surrounding infrastructure is 100% tourism. Its not a bad place to go either, though, especially if you have a rental car.

Our first Mallorca vacation was in a hotel in Santa Ponça, and it was quite a nice one. When we searched for a place to go for an end-of-season week (we’d originally wanted to go to Turkey, but the club that had been recommended by a business partner decided to close Nov. 1 due to lack of business), we came across Club Santa Ponça and thought - hey, we’ve been there before, lets go!

The place has - to be fair - probably the best location in the entire area. It is built on top of the hill at the northern end of the bay and has an incredible view into the bay. The buildings themselves are traditional spanish style, not the horrid bare-concrete structures you find in town.
But really, that is where the plus points end.

I could go on and on about what is wrong with this place, but I’ll keep the list succinct and to the point. We had a chat with some folks that had been to the club five years ago, and apparently back then, there was no all inclusive package available. The two (elderly) folks were completely flabbergasted by the development and its repercussions, and I understand why. It not only pulls in a completely different crowd, but also demotes the entire restaurant crew to pick-up-dirty-plates duty.

Here’s my list of reasons you should NOT book a vacation here, in order of (my) importance:

The food is atrocious. Really. Bland, overcooked, repeat.
The walls between apartments are paper thin - apparently more so than in other mediterranean hotels I have been in. When people next door walk into their room, you think they just walked into yours.
The crowd is, at least partially, one with the “I’ve booked AI and I will use it” mentality. We had an apartment directly across from the “Comedor”, next to the pool area and diagonally across from the bar. We suffered.
I’ve never come across a hotel of this size that will have days without room service (its not uncommon in family-run pensions to not have room service on Sunday), but two days without? Really annoying!
While relatively clean, the place is completely run down. Besides the wall paint, there are no signs of renovation EVER.
Our apartment was 603, with a separate bedroom, sleeping couches in the living / eating area and a huge terrace with an incredible view. The bathroom, however, was incredibly small full of edges to hit various body parts on. I would gladly have given some terrace space to make a bigger bath!
No broom to clean up little messes, no hooks to hang something ANYWHERE!
The kids animation program consisted of Mini Disco (thanks, Geertje!). Finito. No playground, no toys, no Mini Club. The place has an unheated (but covered!) pool, but our daughter only went in it once because it was clearly too cold.
The only available internet access is three pay-per-use terminals at reception. While the rate is ok (1€ for 15 minutes), it is quite inconvenient - there is often a wait because kids are playing internet games.

Oops - so much for a short list. I think you get the picture...
GO SOMEWHERE ELSE FOR VACATION on this beautiful island!

Radisson Blu, Ankara, Turkey ****

The hotel is quite a drive away from the airport, but seems to be pretty centrally located (I say that, because I saw nearly nothing of Ankara when I was there).

Internet access is free in the room.

Green Park Hotel, Istanbul (Asian Side), Turkey **

Istanbul’s “Asian side” features some really neat sights and sounds. For example, there is a huge area in the Bostanci district that consists of rows of garages that work on cars from different manufacturers. I’ve been told that the mechanics are usually much better than at the official garages, so if your car breaks down in Istanbul, consider going here.

Where I would not recommend you go (or rather: stay) is the Green Park Hotel, which happens to be smack in the middle of this car-repair island.

To be fair: the area is relatively low-traffic at night, mainly because no one is working on cars at that time. Unfortunately, this makes the area very popular with stray dogs, which also prefer to “live” where there isn’t so much traffic.

I had a really tough time falling asleep here just from the dog barking. If you’re used to that sound, it probably won’t bother you, but it certainly irritated me. Especially, because one particular dog barked continuously for at least half an hour - I didn’t know this was physically possible (learned something new)!

The room was spacious enough but not particularly attractive. The hotel is apparently one of the first to be erected on the Asian side, and it shows. More annoying is, however, that the folks that work here are just plain unfriendly, something not at all common in Istanbul.

The price was okay at 90€ plus tax (Istanbul is expensive!) including breakfast. The latter was also quite good with a relatively large variety of food.

Our partner in Istanbul booked me at the Green Park due to the fact that the Marriott Asia was fully booked. If necessary, I would probably stay here again (instead of staying on the European side), but only if necessary.

Hilton Garden Inn, Riyadh, Kingdom of Saudi Arabia ****

The hotel is located at the southern end of Olaya Street, conveniently within walking distance to our partner in Riyadh. Walking to the Olaya Computer Market or even Faisaliah Mall, for example, is no problem if it isn’t too hot out and you can deal with the kamikaze driving style popular in the city. There is a large supermarket one block down Olaya, as well as a few stores (luggage, home electronics) and several restaurants, other than that there isn’t much of interest around the hotel.

After staying at the Al Khozama Hotel in Riyadh for the last few visits to Saudi Arabia, I decided to try out the Hilton Garden Inn, as it came recommended by our partner here. The room rate is 500 Rial (plus tax) compared to the 700 Rial I’ve always paid at the Al Khozama, however the latter includes breakfast which costs 98 Rial at the Hilton (including tax), so it is not that much less expensive in total.

The rooms at the Hilton are larger and more comfortable than at the Al Khozama, as well as newer - no doubt. Unfortunately, I didn’t have the time to test the gym, but as it is in the hotel (at the Al Khozama it is in a different building that is part of the Khozama complex), it is much more conveniently located.

I only had breakfast at the hotel, so I can’t say anything about the quality of the food they serve for lunch or dinner, but breakfast was very good. Excellent mixture of Arabic and Western foods with eggs made to order, as well as a waffle iron with portioned dough for guest use. Superb collection of fruit juices and fresh fruit of different types. It certainly isn’t a “steal” at 98 Rial, but - compared to some of the breakfasts I’ve had in hotels - certainly worth the money.

The rooms are comfortable, two floors of non-smoking rooms are available. Even though I had explicitly requested confirmation of a non-smoking room reservation, I was at first given a smoking room. Luckily, the hotel wasn’t full so that I was able to change it without problems.

One negative experience was the airport pickup: I had ordered a car, which, at 120 Rial, is much more expensive even than at the Al Khozama (they charge 80 Rial). The driver was there with a sign, waiting for me. However, I wasn’t the only one he was waiting for - he asked me to wait and then got back in front of the arrivals exit to wait for another person from my flight. After about 25 minutes, two other gentlemen that had seen the sign and were also staying at the Hilton asked him if he could take them with him to the hotel. The end of the story was that there were three of us in a minibus, with my account being charged for the ride.
I mentioned the affair to our partner who immediately had the office manager file a complaint. In the end, my account was credited for the pickup.

Internet access is free in the room.

Hotel Al Khozama, Riyadh, Kingdom of Saudi Arabia ***

This hotel came recommended by an ex-customer (customer at a previous place of employment), as it is very close to their office (in Faisaliah Tower). It was certainly a step up from the Sheraton I stayed at the first time I came to Riyadh, and until this last trip I have stayed at the Al Khozama every time I came here.

The hotel is, if not THE first hotel in the area, certainly one of the first. It has that “old hotel atmosphere”, which I find very attractive. Unfortunately, the rooms are very small (even if you book a business room) with a single bed. The bathrooms are in desperate need of renovation - though they are clean. I always paid 700 Rial for the room including breakfast. An airport pickup runs a very attractive 80 Rial.

Breakfast (which is very important to me) is excellent, with a good mixture of Arabic and Western foods. Sometimes (but not every time I stayed), eggs are made to order. The quality of food is superb.

The hotel is within a short walking distance to Faisaliah Mall, which offers a large food court - subsequently, I’ve never had lunch or dinner at the hotel. The hotel does offer two pools, one is an outside pool that has always been full of leaves or other debris every time I looked, the other is in the health club and is quite good for doing some laps (length is probably about 20m). The Gym, also in the health club, is pretty good, with a row of treadmills as well as some weight machines and free weights. The negative aspect: the health club is in a building that is part of the Faisaliah complex, i.e. across a (non-busy) road from the hotel.

Should you book the hotel, be sure to demand a room towards the rear. The hotel is right on __, which is very busy day and night and will - unless you’re used to heavy city traffic - keep you up at night.

The hotel is absolutely okay, but there are better ones to be had, at a lower price (for example: Hilton Garden Inn).

Internet access is free in the room (wired) and in the lounge (wireless).

Hotel Invisa Club Cala Blanca, Ibiza **

Vom August 2009

Sehr schöne Anlage, gut eingewachsen, Hotelzimmer auf verschiedene, z.T. nicht verbundene Gebäude verteilt, die architektonisch schön gestaltet sind (im spanischen Stil).
Es gibt 3 verschiedene Pools, somit verteilt sich das Publikum recht gut. Da es fast keine deutschen Gäste gab (hauptsächlich Italiener, Franzosen + Spanier), gab es sehr wenig "Liegen vor dem Frühstück reservieren". Man fand fast immer Liegen mit Schirm.
Die Pools waren allesamt sehr sauber - wir konnten jeden Morgen sehen, dass sie ziemlich gründlich mit dem Schlauch gereinigt wurden.

Anfahrt vom Flughafen mit dem normalen Zubringerbus ca. 1h, da es das letzte, angefahrene Hotel ist. Unser Busfahrer schien z.T. von allen Geistern verlassen mit seiner Fahrweise, so dass ich froh war dass es in den vorderen Reihen Sitzgurte gab.
Die Gäste kommen hauptsächlich aus Italien und Frankreich, mit einigen Spaniern und auch Niederländern. Die Deutschen sind in der Minderzahl, was aber nicht negativ zu werten ist.
Lediglich in der Animation / Programm sollte man zumindest der englischen Sprache mächtig sein, sonst hat man wenig Chancen.

Die Bucht ist wirklich sehr schön - der Strand hat feinen, eher dunklen Sand der zwischen 12:00 - 15:00h zu heiß ist um länger darauf zu laufen. Liegen / Schirme sind verfügbar, kosten aber Geld - und nicht wenig. Wir hatten glücklicherweise in Deutschland noch eine Standmuschel gekauft, die hat sich in 2 Tagen bezahlt gemacht!

Oberhalb der Anlage liegt der Club Cala Verde, der zur selben Hotelgruppe gehört. Am Stand gibt es eine Bar / Restaurant, allerdings läßt der Service zu wünschen übrig und leider gab es nur einen Teil der Speisekarte. Es gibt noch 1-2 bars in der näheren Umgebung, der nächste Ort (San Carles) liegt ca. 5km westlich vom Club.

Wichtig zu wissen: der Club ist in absoluter Hanglage, i.e. vom unteren Pool z.B. zur oberen Sportanlage oder zum Miniclub ist es ein ziemlich schweißtreibender Marsch.

Das Personal ist überwiegend sehr freundlich, mit Deutsch oder Englisch kommt man gut durch, ein wenig Spanisch dazu kann nicht schaden. Allerdings kommt man mit speziellen Fragen (z.B. Öl für die Buggy-Räder oder ein Windeleimer) sehr schnell an die sprachlichen Grenzen der Belegschaft.

Zimmerreinigung war in Ordnung, auch wenn das Bad eindeutig nicht jeden Tag geputzt wurde.
Es gibt einen Waschraum mit zwei Waschmaschinen und einen Trockner, allerdings ist die Nutzung der Waschmaschine eher teuer (5€ pro Waschgang + Waschmittel). Das verkaufte Waschmittel ist in Tab-Form und leider eher undefiniert (i.e. Color oder Helles), so dass es sicherlich sinnvoll ist, eigene Tabs mitzubringen, wenn man plant zu waschen. Außer Tabs geht nichts, da die Waschmittelschubladen der Maschinen zugeschraubt sind. Auch sind die Waschprogramme - trotz deutscher Beschreibung - gänzlich anders als bei Waschmaschinen in Deutschland - mit Programm "6" schien ich aber trotzdem gut zu fahren.

Wir hatten zuerst Halbpension+ gebucht, sind dann aber auf All-Inclusive umgestiegen - nicht "weil es sich rechnet", sondern weil die wenigen Restaurants in der näheren Umgebung wenig Auswahl haben und noch weniger Essen das für kleine Kinder geeignet ist, anbieten.

Da es keinen Discount gibt wenn man AI vorher bucht, kann man es sich auch erst mal überlegen.
Das Essen (Frühstück, Mittagessen und Abendessen) findet in der "Kantine" statt. Diese hat 3 Bereiche: einen Außenbereich (einen Tisch in der Saison zu finden ist nicht so einfach, außer man ist sehr früh da), einen Innenbereich an der Fensterfront und einen hinteren Innenbereich ohne Fenster.

Generell geht es beim Essenfassen furchtbar chaotisch zu - alles rennt wie wild durcheinander um von Station zu Station zu kommen - irgendwann ist bei mir die Sicherung durchgeknallt - ich hatte wirklich die Nase voll - glücklicherweise kann man alternativ (mit voriger Anmeldung!) im nahe gelegenen Schwesterclub Invisa Cala Verde essen gehen - dort ist es erheblich ruhiger, da anscheinend weniger Gäste vor Ort sind (das Restaurant ist auch viel kleiner).

Das Essen ist meistens sehr gut, eher Fischbetont (für mich als nicht-Fisch-Esser manchmal ein Problem). Es gibt eine Salatbar, die aber zu 80% identisches Angebot von Tag zu Tag hat, zwei Stationen mit "Tagesessen" sowie eine "Sonderessen"-Station, an der es z.B. auch mal Crepes zum Mittagessen gab, oder einen mexikanischen Abend.
Getränke "zapft" man selber, allerdings ist hier das chaotische Gerange z.T. am heftigsten, da alle durcheinanderlaufen.

Das Essen ist spanisch ausgelegt, i.e. z.T. muss man auch angemachte Salate mit Essig (auf dem Tisch) nachwürzen, etc. Dennoch sollte für jeden etwas dabei sein.

Mit zwei kleinen Kindern freut man sich über eine üppige Anzahl von Kinderstühlen, die allerdings oft gesucht werden wollen. Mit zwei kleinen Knirpsen (1 1/2 und 3 1/2) ist man als Elternpaar sehr viel im Chaos unterwegs - noch mal würde ich es nicht so buchen. Alleine, oder mit größeren Kindern die sich selber bedienen ist das sicherlich weniger ein Problem.

Wichtig für uns war die Kinderanimation für unsere "Große", die auch vorhanden war (Miniclub, Kinderdisco am Abend). 1x pro Woche geht der Miniclub bis 18h - die Kids werden mittags im Restaurant betreut.
Glücklicherweise war kein Problem, dass trotz klaren Infos, dass der Miniclub ab 3 Jahre war (Holidaycheck Website, Angaben der Veranstalter) dieser eigentlich erst ab 4 ist. Unsere Tochter wurde trotzdem genommen.
Das Programm war kindgerecht, wenn auch zu 80% in Französisch oder Italienisch abgehalten. Die wenigen deutschen Kids kamen unserer Auffassung nach etwas zu kurz. Deutschsprachige Lieder bei der Kinderdisco waren Fehlanzeige - das war nach einigen Tagen aber auch egal.

Die Animation ist nicht aufdringlich, aber die abendlichen Shows sind z.T. so laut, dass unser Babyfon anging, trotz geschlossener Fenster (siehe Zimmer). Leider ist die Anlage für diese Lautstärke nur bedingt ausgelegt, so dass einige Frequenzen ziemlich verzerren.

Die Shows sind z.T. Wandergruppen (Flamenco, Papageien, Chicago, etc.), aber sie wiederholen sich wöchentlich.

Es gibt 3 Pools, am Unteren spielt sich die Animation ab (keine Animation an den oberen 2 Pools).
Alle 3 Pools haben Baby-/Kleinkindbereiche, aber keine davon sind überdacht oder beschattet.

Die Gebäude sind, wie schon erwähnt, erfreulich schön gemacht. Leider ist es mediterraner Hotelbaustil im schlimmsten Sinn: man hört seine Zimmernachbarn zu allen Seiten, sowie unten und oben - und zwar alles! Die Zimmer sind wirklich ganz gräßlich hellhörig. Wir waren zuerst in einem Zimmer im Hauptgebäude, da unser bestelltes Zimmer (Familienzimmer B) nicht frei war. Dieses Zimmer (Familienzimmer Typ A, Zi. 305) hatte einen riesigen Balkon (Dachterasse), war aber eindeutig schon länger nicht mehr renoviert worden.
Als Tipp: man sollte sich Typ B als Minimum gönnen, wenn man mit kleinen Kindern reist!

Den Rest des Urlaubs verbrachten wir dann im Zimmer 1208. Der Typ B besteht aus einem Schlafzimmer mit zwei Einzelbetten (zusammengestellt aber auch trennbar) und einem "Wohn-/Schlafzimmer" mit Doppeltür zum öffnen. Das Zimmer hatte, wie bestellt, Meerblick (sehr schön) und schaute über den unteren Pool.
Abends (siehe Unterhaltung) wurde es deswegen ziemlich laut. Obwohl das Zimmer sicherlich vor nicht allzulanger Zeit renoviert worden ist, waren die Fenster eher Schallverstärker als dass sie die Lautstärke reduziert hätten (auch im Schlafzimmer - es schien wenig Unterschied zu machen ob das Fenster zum Treppenbereich offen oder zu war, man bekam alles mit).

Zwischen diesen Zimmern liegt das Bad - etwas größer als das des Typ A, aber bei weiterm nicht riesig.
Generell sei unsere Tochter zitiert "warum sind die Zimmer hier so klein?"
Nach einigen Tagen kann man schon mit Platzangst rechnen, alles ist eher bedrückend eng. Wahrscheinlich ist ein Appartement zu empfehlen, wenn man es sich leisten möchte.

Das Zimmer 1208 ist im 2. Stock - in diesem Gebäude gibt es keinen Aufzug, d.h. Kinder + Badetaschen hoch und runterschleppen. Durch die Nähe zum Dach (vermutlich) wurde es tagsüber ziemlich warm im Zimmer, was sich aber über die Klimaanlage gut ausgleichen läßt. Trotzdem habe ich geschwitzt wie ein Schwein, wahrscheinlich war unter dem Laken ein Kunststofftuch und das Kissen auch aus Plastik.
Die Klimaanlage hat netterweise eine "Low"-Position, mit der man eigentlich sogar gut schlafen kann, wenn man sich etwas zudeckt. Leider war der Thermostat im "Kinder-" Zimmer installiert...

Alles in allem war es nicht schön, in den Zimmern zu sein.

Webzugang per WLAN nur in der Rezeption - Qualität MISERABEL. Urlaubs-Arbeiter sollten sich eine spanische UMTS Karte besorgen, wenn viel per Internet gemacht werden muss - oder aber einen Mietwagen damit man zu den Bars im nächsten Ort fahren kann, die WLAN anbieten.

Einen Mietwagen sollte man für 2 Tage einplanen, es gibt durchaus einiges zu sehen, auch in der näheren Umgebung (Osthälfte der Insel).

Für Familien mit mehr als 2 kleinen Kindern pro Erwachsener wird der Club durch die Hanglage und ggf. Zimmer im oberen Stockwerk ohne Aufzug ggf. zur Plackerei.

Kingdom Center, Saudi Arabia *****

There are only two high-rise building in Riyadh, capital of The Kingdom of Saudi Arabia: The Al-Faisaliya Tower and Kingdom Center. The latter is the absolutely most beautiful building I’ve ever seen! You can also take an elevator to the top and enjoy an incredible view of Riyadh.

The building is plain awesome. You can’t help staring at it when you drive by. If you’re walking, your eyes keep getting diverted from whatever else you’re looking at to the organic shape set in concrete and glass...

Too poetic for you? If you ever get a chance to visit this building “live”, I guarantee it will have the same effect on you.

Some facts: the “Sky Bridge” (that’s the “handle bar” at the top) rises 297 meters above ground - it is 64 meters in length. The parabolic opening below it covers an area of 3,400 square meters. 200,000 people visit the Sky Bridge each year. The building looks just as spectacular at night; I’ll post a picture of it during my next visit to The Kingdom.

Novotel Deira City Center, Dubai (UAE) ***

Probably due to booking off-season, I was able to get a room at the Novotel for a really reasonable rate of 459 AED (€89) including breakfast. The hotel seems to be quite new and is really quite nice. It has a very nice outside pool and a pleasant gym. Breakfast is okay, the food is good but the buffet isn’t amongst the larger ones I’ve seen.

What was incredibly annoying was the fact that despite the modern and spacious bathroom, I was unable to get any hot water. Being a frequent Sauna visitor, the cold shower on the first evening didn’t phase me very much - unfortunately, they were unable to fix this problem during the entirety of my 3-day stay. I would have changed rooms, but every evening, I was told that the problem had been fixed when it actually hadn’t but I didn’t find this out until the next morning.

The location of the hotel is okay, it is right across the road from Deira City Center Mall but not really close to anything else of interest, so taking a cab is - especially in August - a must. I found this out the hard way when, stubborn dude I am, I decided to walk to the Creek from the hotel. My light green Polo was getting distinct splotches of dark within minutes. The positive side: within half an hour, it was completely dark so no-one noticed (for the unknowing: Dubai in August will sport 45 degrees centigrade with about 90% humidity).

Assuming the hot water problem was a localized issue, I would recommend this hotel if you get a good deal.

Marriott Asia, Istanbul, Turkey *****

What more do you want: a brand-new hotel, with well-insulated windows (to keep out noise), large and comfortable rooms, a large pool and nice gym? Okay, it is quite pricey, but Istanbul hotels tend to be expensive.

Our partner was able to get a rate of 159€ per night. Mind you, this doesn’t include breakfast or internet access...

If you can afford it (or if you get a really good rate), I highly recommend this hotel!